Personnellement, Angkor Thom est le second endroit à visiter après Angkor Wat. Les visiteurs doivent prévoir au moins une demi-journée pour explorer Angkor Thom en profondeur.

L’Histoire d’Angkor Thom

Angkor Thom fut la dernière capitale de l’empire d’Angkor. La ville fut fondée à la fin du 12ème siècle par le roi Jayavarman VII. Il est célèbre pour ses « tours-visages » aux portes de la ville et au temple central, le Bayon.

Ces tours sont devenus emblématiques d’Angkor et de l’ancienne culture khmère. La signification de ces visages bouddhistes colossaux légèrement souriants est toujours en discussion. Est-ce le Bouddha ou le Bodhisattva Lokeshvara ou le roi Jayavarman VII lui-même ou une combinaison des deux?

« Angkor Thom » n’est pas le nom original de cette ville. Le nom moderne n’a été utilisé qu’à partir du XVIe siècle, alors qu’Angkor Thom n’était plus la capitale khmère. « Angkor », dérivé du sanscrit « Nagara », signifie simplement « ville » ou « capitale ». « Thom » signifie « grand, large, fabuleux ».

Il n’y avait pas de villes contemporaines de la taille d’Angkor Thom, pas même Byzance à l’époque. Mais les bâtiments à Angkor Thom étaient construits en bois, c’est pourquoi ils ont disparu au fil du temps. Aujourd’hui, la plupart des régions d’Angkor Thom sont réoccupées par la jungle.

Le fondateur d’Angkor Thom, le roi Jayavarman VII, est l’un des deux rois les plus importants de l’histoire khmère (l’autre étant Suryavarman II, fondateur de l’Angkor Vat).

Jayavarman VII. est célèbre pour au moins trois accomplissements. En 1181, il réussit à chasser les envahisseurs Cham qui avaient saccagés Angkor en 1177 et le dirigèrent pendant plusieurs années. De plus, Jayavarman VII. est le premier roi khmer à avoir choisi le bouddhisme Mahayana comme religion officielle. Enfin, Jayavarman VII est le constructeur de temples le plus prolifique de l’histoire de l’empire khmer.

La moitié de ces monuments qui constituent les principales attractions touristiques d’Angkor sont aujourd’hui un héritage de son époque, appelé « style Bayon ». Angkor Thom, avec son temple central, le Bayon, n’était pas du tout l’unique de Jayavarman, mais sa dernière et la plus remarquable réalisation architecturale. Une inscription trouvée à Angkor Thom appelle Jayavarman VII le fiancé et la nouvelle capitale, sa future épouse.

Il y avait eu auparavant des villes à Angkor couvrant certaines parties de ce qui allait devenir la nouvelle capitale. Même certaines parties de la première capitale d’Angkor, Yashodharapura, qui a été fondée à la fin du IXe siècle et se trouvant plus au sud, chevauche la zone du nouvel Angkor Thom.

Le premier nom d’Angkor, « Yahodharapura », était déjà utilisé au XIVe siècle, alors qu’Angkor Thom était déjà établi depuis près de deux siècles.

Outre Yashodharapura, une autre capitale d’Angkor, celle de Surayavarman Ier et d’Udayadityavarman II au XIe siècle, avait à peu près le même centre que la nouvelle Angkor Thom fondée par Jayavarman VII. C’est pourquoi Phimeanakas et Baphuon, leurs anciens temples dédiés à Shiva, sont situés à proximité du nouveau temple bouddhiste mahayana de Jayavarman, le Bayon.

Le roi Jayavarman VII habita à nouveau l’ancien palais royal du XIe siècle situé juste au nord du Baphuon et autour de Phimeanakas, qui l’intégra parfaitement au plan du nouvel Angkor Thom.

De plus, les deux Khleangs du 10ème siècle et certains des cinq temples Preah Pithu de la période Angkor Wat de la première moitié du XIIe siècle existaient déjà lorsque Jayavarman VII décida de construire la nouvelle capitale bouddhiste.

Il est intéressant de noter qu’un autre temple hindou, appelé Prasat Top Ouest ou Monument 486, a été modifié et est devenu un sanctuaire bouddhiste.

Le Palais Royal

Jayavarman VII. a réinvesti et agrandi le palais royal de certains de ses prédécesseurs. Les bâtiments en bois ont disparu. Les seuls vestiges sont les murs extérieurs et le temple Phimeanakas à l’intérieur.

La nouvelle terrasse des éléphants, longue de 300 mètres et faisant face au palais royal, ainsi que de nombreux autres édifices d’Angkor Thom, a été modifiée ou finalisée pendant la période hindoue de Jayavarman VIII. Ses sculptures en relief les plus énormes représentent des éléphants.

Dans le même ordre d’idées, la terrasse du roi lépreux est située à l’angle nord-ouest de la place de la Victoire, également appelée place royale. Les gens croyaient que la sculpture au-dessus de cette terrasse représentait un roi atteint de lèpre. Mais les scientifiques l’ont identifiée à Yama, le dieu hindou de la mort, cette plate-forme étant utilisée pour la crémation des membres de la famille royale.

La statue du roi Yama a été transportée au musée national de Phnom Penh et remplacée par une copie. Le plus remarquable est la décoration sur les murs de 6 mètres de haut de la terrasse du roi lépreux, des êtres célestes y sont représentés en 7 groupes.

Derrière ce mur extérieur se cache un second, recouvert. Il a été découvert par hasard lors des fouilles. En face des terrasses du palais, du côté opposé (Est) de l’immense place de la Victoire destiné aux festivités et défilés, se trouvent les douze tours de Prasat Suor Prat.

Elles ont été construits au à l’époque du Bayon, devant, deux structures plus anciennes et plus longues appelées Khleangs.

Comme je vous l’ai déjà mentionné, l’immense temple du Baphuon, juste au sud de l’enceinte du palais royal, est également antérieur à Angkor Thom.

Le Temple du Bayon

 

L’attraction principale d’Angkor Thom est le temple Bayon en son centre. Outre le Wat d’Angkor, c’est le monument le plus visité et photographié d’Angkor. Il est célèbre pour ses tours-visages.

À l’origine, il y avait 54 Prasats contre 37 aujourd’hui, chacun avec 4 visages géants, regardant dans les directions cardinales. Ces 4 visages illustrent les 4 vertus de Bouddha: la sympathie, la pitié, l’humeur égale et l’égalité.

Sur la plate-forme supérieure, vous vous sentirez observé par eux sous tous les angles.

Outre la plate-forme des tours-visages, le Bayon possède une autre attraction majeure. Sa galerie extérieure est décorée de bas relief d’une vivacité et d’une beauté exceptionnelles.

Ils sont moins détaillés que ceux d’Angkor Vat, ils semblent avoir été faits à la hâte. Mais ils regorgent de scènes relatant non seulement les réalisations du roi, mais aussi la vie quotidienne du XIIe siècle. Un guide est utile pour comprendre le contenu et la signification de ces nombreux sujets.

Etonnement, le grand temple Bayon n’a pas de mur d’enceinte extérieur, bien que cela soit obligatoire pour un complexe de temple. Cela pourrait s’expliquer par le fait que les murs de la ville d’Angkor Thom étaient en même temps les murs de l’enceinte du temple de Bayon. Dans ce cas, l’ensemble d’Angkor Thom serait un temple contenant des logements et des marchés locaux, tout comme d’autres temples tels que celui d’Angkor Vat.

Angkor Thom serait alors le deuxième plus grand complexe de temples au monde, s’étendant sur neuf kilomètres carrés, plus grand qu’Angkor Vat.

Seul Preah Khan de Kampong Svay (également appelé Prasat Bakan dans la province de Preah Vihear) est encore plus grand.

A l’heure d’aujourd’hui, le Temple du Bayon fait parti du Parc Archéologique d’Angkor, faisant parti du patrimoine mondiale de l’UNESCO.

Les Portes d’Angkor Thom

Les murs extérieurs d’Angkor, longs de 3 km de chaque côté, sont entourés d’un fossé de 100 mètres de large. Ils avaient des portes et des chaussées à chaque point cardinal et un de plus à l’est. Le cinquième se trouve à seulement 500 mètres au nord de la porte est et est appelé porte des victoires.

De là, l’avenue de la Victoire, maintenant utilisée par la route du petit circuit, conduit vers l’ouest, sur la place royale en face de la terrasse des éléphants. Les portes nord et sud et la porte de la victoire sont en partie restaurées et montrent ainsi les plus impressionnantes balustrades du pont d’Angkor, à savoir les corps de Nagas utilisés comme cordes par des rangées de dieux et de démons.

La Porte Porte sud

Le pont le mieux préservé avec cette décoration typique représentant le barattage de la mer de lait est celui qui se trouve en face de la porte sud d’Angkor Thom.

La porte sud avec sa tour en bouddha et ses sculptures de Deva et d’Achoura le long des balustrades est un autre emblème d’Angkor, avec les cinq tours de la tour Angkor Wat, les tours à visages Bayon et les Prohm.

Les dieux et les démons sont facilement discernables à cause de leurs visages amicaux ou effrayants. Lorsqu’ils brassent l’océan de lait afin de gagner des trésors célestes tels que l’essence de l’immortalité, ils doivent coopérer, car ils ne peuvent réussir qu’avec un effort commun.

Ce sujet des Écritures indiennes Purana relatant les actes de Turtle-Avatara Kurma de Vishnu est devenu une sorte de symbole d’État d’Angkor, car il symbolise la fertilité et l’abondance de l’eau et de la richesse.

Prasat Chrung et Mangalartha

Les murs de la ville d’Angkor Thom sont en latérite et renforcés par de la terre, un parapet était au sommet. Aux quatre coins des remparts, il y a de petits temples, tous appelés Prasat Chrung.

Ces sanctuaires d’angle sont construits en grès et dédiés à Avalokiteshvara. Leur disposition est cruciforme, chaque tour centrale est orientée vers l’est. Les stèles de fondation du Prasat Chrung sont des sources importantes pour la recherche sur les origines et les concepts d’Angkor Thom.

En raison de leur emplacement éloigné, les temples Prasat Chrung constituent de jolis trésors cachés dans la jungle, sans touristes.

Mangalartha, également appelé Prasat Top Est ou Monument 487, est un autre temple rarement visité. Il a été inauguré en 1295. Il s’agit du dernier temple construit à l’intérieur d’Angkor Thom.

Le Baphuon

Le temple Baphuon se situe entre le palais royal et le Bayon dans l’enceinte d’Angkor Thom. Il a été construit vers 1060, sous le règne de Ydayadityavarman II, à la gloire de Shiva.

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